Ironic Interventions: CUSO Volunteers in India’s Family Planning Campaign, 1960s–1970s

  • Ruth Compton Brouwer

Abstract

Canadian University Service Overseas (CUSO), a non-governmental organization established in 1961, placed young volunteers in assignments in the developing world. Among the volunteers was a small and atypical group, mostly nurses, who served in family planning projects in India. Although CUSO was a secular NGO, the majority worked for an Indian Christian medical organization founded by missionaries in the late colonial era. While the nurses lacked professional training in birth control, which remained illegal in Canada until 1969, other aspects of their backgrounds equipped them to make contributions that were appreciated. Still, they recognized that they themselves were the greatest beneficiaries of their volunteer experience, which proved to be a launching pad for advanced education and rewarding careers both overseas and within Canada. Le Service universitaire canadien outre-mer (SUCO), un organisme non gouvernemental crée´ en 1961, envoyait des jeunes bénévoles en affectation dans les pays en développement. Parmi eux se trouvait un groupe atypique de bénévoles composé principalement d’infirmières qui participaient à des projets de planification familiale en Inde. Bien que SUCO fusse une ONG laïque, la majorité de ses bénévoles travaillaient en Inde pour un organisme médical indien de foi chrétienne qui avait été fondé par des missionnaires à la fin de l’époque coloniale. Même si les infirmières n’avaient pas reçu de formation professionnelle en contrôle des naissances, qui est demeurée illégale au Canada jusqu’en 1969, d’autres volets de leurs antécédents leur permettaient de faire des contributions appréciées. Ce sont tout de même elles qui, de leur propre aveu, ont bénéficié le plus de leur expérience bénévole, qui a servi de tremplin pour la réalisation d’études supérieures et de carrières enrichissantes autant outre-mer qu’au Canada.
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