Forging a New Space for Lay Male Piety: St. Vincent de Paul Societies in Urban Quebec and Ontario, 1846–1890

Michael Gauvreau

Abstract


The Saint Vincent de Paul Society, introduced to Canada in 1846, rapidly carved out a presence in the Catholic parishes and communities in Canada's leading colonial cities. An exclusively male lay organization, the SVP was first and foremost a devotional society, in which charity and assistance to the poor was but an adjunct to perfecting the piety of its members, appropriating a status and space usually assigned to the clergy. The virtues espoused by the SVP were also intended to justify the presence of male laity in the provision of charity, a sphere traditionally dominated by Catholic female religious orders. Through its charitable relief, accomplished through a system of home visits, the SVP was an important element not only in providing assistance to the urban poor, but in defining the boundaries and identities of Catholics in Victorian Canada's major cities.

Après son introduction au Canada en 1846, la Société de Saint-Vincent de Paul s’est rapidement taillé une place dans les paroisses et les communautés catholiques des principales villes coloniales du Canada. Organisation laïque exclusivement masculine, la SVP était d’abord et avant tout une société pieuse dont la bienfaisance et l’aide aux indigents ne servaient qu’à parfaire la piété de ses membres, s’appropriant un statut et un espace habituellement réservés au clergé. Les vertus auxquelles se vouait la SVP avaient également pour but de justifier la présence d’hommes laïcs dans la prestation de la bienfaisance, une sphère traditionnellement dominée par les ordres religieux catholiques féminins. Par ses secours de bienfaisance, qu’elle prodiguait grâce à un système de visites à domicile, la SVP jouait un rôle important non seulement en venant en aide aux pauvres des villes, mais également en définissant les limites et les identités des catholiques des grandes villes du Canada de l’époque victorienne.

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