The Decline of Women in Canadian Dairying

  • Marjorie Griffin Cohen

Abstract

Before the rise of the factory system for the production of cheese and butter, women were the main producers of these products in Canada. Initially production centred on providing for household consumption, but as markets improved women's dairying became an important source of income for farm families. While women remained in the industry as it expanded in its pre-industrial stage, they did not manage to develop large-scale capitalist enterprises as the industry moved from household craft production to more capital-intensive factory production. Instead, women's work in dairying tended to remain labour-intensive and confined to what could be performed within the household. The patriarchal structure of the household and the cultural assumptions about the nature of the sexual division of labour were the most significant factors leading to the decline of women's activity in this industry. But the government was not neutral in the process: its actions also contributed to the male domination of dairying. Avant l’industrialisation de la production de fromage et de beurre, les femmes en étaient les principales productrices au Canada. À l’origine, la production visait essentiellement à satisfaire la consommation domestique, mais avec le développement des marchés, le travail des femmes dans ce secteur devint une source importante de revenu pour les familles agricoles. Bien qu’elles continuèrent à y participer pendant la phase pré-industrielle de l’expansion de l’industrie laitière, elles ne réussirent pas à mettre sur pied des entreprises de grande échelle lors du passage à la production industrielle fondée sur le gros capital. Leur participation prit alors la forme d’un travail intensif qui se limita aux tâches effectuées à domicile. La structure patriarcale des ménages et les préjugés culturels concernant la division du travail selon le sexe furent les facteurs les plus déterminants du déclin de la participation des femmes à cette industrie. Mais le gouvernement ne fut pas étranger à ce processus : son action contribua aussi à la domination masculine dans l’industrie laitière.
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